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Mexico City Unearths its Pre-Hispanic Roots

Harkening back to the Aztecs, the capital is now home to pulque bars, nahuatl classes and gourmet fried grasshoppers.

The pyramids at Teotihuacán

Predating the Aztecs by more than 1,000 years, the pyramids at Teotihuacán – a UNESCO World Heritage Site 50 kilometres outside Mexico City – rise and shine a light on the accomplishments of pre-Columbian civilizations.

I should be able to tell you more about the Templo Mayor. How many centuries old it is, say, or whether it was ever used for human sacrifice. But when I stumble on the Aztec temple’s ruins just north of Mexico City’s main public square, the Zócalo, I feel a powerful urge to let them remain a mystery. I skip the attendant museum and instead look over the site from a rooftop café next door. From my patio chair, it’s easy to believe that the intricate Tetris of chambers and walls, pyramids within pyramids, is slowly rising up through the mega-urban fabric rather than being dug from beneath the streets.

 A popular street food

A popular street food, the crispy tlayuda comes laden with toppings like refried beans, Oaxacan cheese and cabbage.

In Mexico City, all that is old seems like the newest thing in town. Urban interest in everything pre-Columbus is surging. Soon after my daydream at the Templo, I sit down for lunch at Chapulín, a new restaurant in the InterContinental Presidente hotel in the posh Polanco colonia, as the city’s neighbourhoods are known. On the menu, I promptly spot the throwback ingredients that signal the influence of pre-Hispanic cookery: edible insects. Far from being served as reality-TV-style food dares, however, the chicatanas (ants) and chapulines (grasshoppers) are offered as wild-foraged and seasonal treats, the way morels and spot prawns are back home. I fill a warm tortilla with tangy, pan-fried chapulines. The earthy dish is contrapuntal simplicity alongside such experimental delicacies as fried plantain balls stuffed with spheres of red wine.

A local gets ready to grab life by the oars at the canals of Xochimilco.

A local gets ready to grab life by the oars at the canals of Xochimilco.

“We’re always trying to revitalize what marks us as Mexicans – the flavours of home, the food of our grandmothers and all our culture – transforming it into something a little more daring but without losing our identity,” says Chapulín’s executive chef, Josefina López Méndez. She studied with renowned chefs as well as homestyle cooks from the village where she was raised in the southern state of Oaxaca. “We don’t serve pre-Hispanic food so much as traditional food with a touch of vanguardia.” The concept extends beyond the menu: The ceiling above my table is made of Mexican oak in Aztec-shakes-hands-with-Scandinavian design, while walls of shining black-clay bricks reflect the region’s 4,000-plus-year history of ceramics.

A woman selling avocados

A woman selling avocados, or ahuacatl in Nahuatl.

But I’m getting ahead of myself. To make sense of the megalopolis known as the “D.F.” (much the same way that Washington is known as “D.C.,” but here the abbreviation is for Distrito Federal), it’s best to start with the image emblazoned on Mexico’s flag, its coins, its souvenir T-shirts: an eagle eating a rattlesnake while perched on a cactus. As legend would have it, that prophesied scene – plus maybe the fact that the best real estate was already held by other peoples – convinced the migratory Aztecs to settle on an island in what was then a chain of five great lakes. The imperial Aztec city of Tenochtitlán, as remarkable for its sophistication as for perpetual wars and human sacrifice, lasted for two centuries, falling in 1521 to a siege by Spanish conquistadors and their indigenous allies. Today, the drained lake beds are home to 21 million people, and the nearest golden eagles soar 200 kilometres away. Mexico, D.F., is the biggest city in the Americas.

The Monumento a la Independencia

The angel atop the Monumento a la Independencia keeps an eye on downtown drivers.

Like many metropolitan capitals, Mexico City has revitalized itself in recent years with pedestrian streets, restored heritage buildings and better security. On one nocturnal walk around the block, I pass a food truck with a lineup for Oaxacan-cheese-and-cactus-pad pizza and a pop-up indie fashion fair beneath sparkling chandeliers. Yet the past seems ever more important to the residents, most of whom are of mixed European and indigenous ancestry. On my way the next morning to the ruins of Teotihuacán, which predates the Aztecs by more than 1,000 years and is now a UNESCO World Heritage site at the edge of the urban sprawl, my guide, Alfredo Martínez, expresses satisfaction that it will be busy. “I like it that way,” he says.

Kissing hello to shopping at the San Ángel market.

Kissing hello to shopping at the San Ángel market.

Standing at the start of the long Avenue of the Dead, its distant temples like glowering volcanoes on the horizon, I begin to appreciate Martínez’ point of view. From the top of the Pyramid of the Sun, which is taller than a 20-storey building, the grey geometry of the ruins has the small-making power of all things vast and venerable. It’s the streams of day-tripping Mexicans, many of whom are dressed in the vivid colours beloved by their ancestors – yellow, turquoise, red, gold, pink – who bring the monuments to life. Foreign visitors are so scarce that I’m stopped six times by students, out on field trips, to practise their English. It feels more like I’ve joined a local pilgrimage than ticked a tourist destination.

Back in the city, I walk the side streets of Colonia Centro to Las Duelistas. In its 103rd year, it is one of the city’s oldest bars specializing in pulque, a lightly fermented agave sap that dates from deep history but is now undergoing a revival. I expect to walk into a spaghetti western: old men at scattered wooden tables beneath time-faded kitsch. Not even close. The place is packed, mostly with students shouting over rock ballads blasting from a touch-screen jukebox. Graffiti-style murals cover every available surface with fluorescent images of the same gods and monsters you can see in gorgeous ceramics or graven stone in the celebrated National Museum of Anthropology. I order a mugful of pulque straight up; it’s tart, effervescent and somewhat viscous (less so in the rainy season), with a quick-burning buzz not unlike champagne. It’s more popular, though, in curados: pulque smoothies in flavours that range from celery to mango to the unexpectedly tasty oatmeal.

Street art

The interest in all things pre-Hispanic extends to the city’s graffiti artists, who riff off ancient motifs.

My research continues at Los Insurgentes, a pulquería whose name signifies more than the bar’s location on Avenida de los Insurgentes Sur. “We are insurgents in the city,” says a smiling Christina Ramírez Juárez, the manager. Los Insurgentes was the first of a new wave of pulque spots to offer an alternative to the big brewery brands, adding a Mexican twist to the craft beer revolution. The drink inherently favours small-scale, local production: Sometimes it ferments for as little as 48 hours and it doesn’t keep or bottle well. “This pulquería emerged from people who were intimately linked with punk, with resistance – and, well, their idea of resistance was a success,” Ramírez tells me. At midafternoon, the place has a quiet, coffee-house vibe as new disciples like myself take their first sips. By night it’s a four-storey party landmark of Roma, a colonia that has been nicknamed “the SoHo of Mexico City.”

Kitschy balloons

The bright hues woven through Mexico’s tapestry of time also tint the present, including kitschy balloons.

I ride the subway south to the green calm of the campus at the National Autonomous University of Mexico to meet with Ignacio Silva Cruz, who teaches Nahuatl, the language of the Aztecs. Demand for his courses has never been higher. “People want to connect with their roots,” says Silva, underscoring why the Mexican capital is looking over its shoulder to search for its future. “They want to know where we came from, how we got here, who we are.” But the pre-Hispanic renaissance is also a kind of uprising – a way of affirming Mexico City’s identity in an increasingly globalized world. And so, even as Nahuatl fades in rural villages, it is finding a voice in the city, and on e-mail, Facebook, Twitter. “We are creating a new way of speaking, but this, too, is part of the evolution of a language,” says Silva.

Christina Ramírez Juárez

The age-old drink pulque, a slightly fremented agave sap, is going through a renaissance at bars like Los Insurgentes, where the manager, Christina Ramírez Juárez, is more likely to serve it in a curado (pulque smoothie) than straight up.

When I return to the Zócalo under the starless night of skyglow, the city seems almost sleepy as quiet couples take their promenades. And then: drumming. The beats bounce off the old walls of church and state; it’s impossible to know where the noise is coming from. I begin walking the square’s perimeter, glancing down the adjoining streets, until at last I spot a small plaza featuring a statue of Aztecs looking at the eagle with the serpent in the hook of its beak. A crowd has gathered. Moving closer, I realize they’re dancing. They’re young, and running with sweat. They wear red bands around their waists and in their hair, as well as anklets of rattling codo de fraile seed pods – but they also wear hoodies or jeans or lace tops that their great-grandfathers would surely not approve of.

They are not busking; this is not “folk dancing.” It is another little insurrection, another act of resistance to anyone who would believe the modern megacity can’t remain true to itself, can’t also be a place of freedom and pure joy. They are, quite simply, dancing in the streets.

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Friday, October 23rd 2015 13:53
La Ciudad de México desentierra sus raíces prehispánicas
Regresando a los aztecas, la capital es ahora el hogar de pulquerías, clases de náhuatl y platillos gourmet de saltamontes.
OCT 21, 2015 · BY J.B. MACKINNON
Traducción: Cuixan
En la Ciudad de México, todo lo que es viejo parece como lo más nuevo. El interés urbano en todo lo precolombino está surgiendo. Poco después de mi sueño en el Templo, me siento para el almuerzo en el Chapulín, un nuevo restaurante en el hotel InterContinental Presidente en la elegante colonia Polanco. En el menú, descubro rápidamente los ingredientes ancestrales que señalan la influencia de la cocina prehispánica: insectos comestibles. Lejos de ser servidos como alimento raros al estilo de un reallity show, las chicatanas (hormigas ) y chapulines (saltamontes ) se ofrecen como delicias silvestres y de temporada; las morillas y gambas están de vuelta a casa. Lleno una tortilla caliente con chapulines fritos y picantes. El plato de la tierra es la simplicidad contrastando junto a estos manjares experimentales como bolas de plátano fritas rellenas con esferas de vino tinto.

"Siempre estamos tratando de revitalizar lo que nos marca como mexicanos -los sabores de la casa, la comida de nuestras abuelas y toda nuestra cultura- transformándola en algo un poco más atrevido pero sin perder nuestra identidad ", dice la chef ejecutivo del Chapulín, Josefina López Méndez. Estudió con chefs de renombre, así como con cocineras caseras del pueblo donde se crió en el estado sureño de Oaxaca. "No sólo servimos comida prehispánica tanto como comida tradicional con un toque de vanguardia. " El concepto se extiende más allá del menú : El techo encima de mi mesa está hecho de madera de roble de México con un diseño escandinavo, mientras que las paredes de ladrillos de arcilla negros y brillantes reflejan 4000 años más de historia de la cerámica de la región.

Pero me estoy adelantando. Para dar sentido a la megalópolis conocida como el "DF " (de la misma manera que Washington se conoce como " DC", pero aquí la abreviatura es para Distrito Federal), lo mejor es comenzar con la imagen estampada en la bandera de México, en sus monedas, en sus camisetas: un águila devorando una serpiente de cascabel mientras está posada en un nopal. Como la leyenda lo tendría, esa escena profética -además de tal vez el hecho de que la mejor zona habitable ya estaba en manos de otros pueblos- convenció a la migración Azteca de conformarse en una isla en lo que entonces era una cadena de cinco grandes lagos. La ciudad imperial azteca de Tenochtitlán, que destaca por su sofisticación como para guerras perpetuas y los sacrificios humanos, se prolongó durante dos siglos, cayendo en 1521 a un asedio por los conquistadores españoles y sus aliados indígenas. Hoy en día, los lechos de lagos drenados son el hogar de 21 millones de personas, y las águilas reales más cercanas se elevan a 200 kilómetros de distancia. México, D. F., es la ciudad más grande de América.

Al igual que muchas capitales metropolitanas, la Ciudad de México se ha revitalizado en los últimos años, con calles peatonales, edificios patrimoniales restaurados y mejor seguridad. En una caminata nocturna alrededor de la cuadra, paso un camión de comida con una fila para comprar una tlayuda de Oaxaca y una feria de la moda indie-pop debajo de brillantes lámparas de araña. Sin embargo, el pasado parece cada vez más importante para los residentes, la mayoría de los cuales son de ascendencia europea e indígena mixta. En mi camino a la mañana siguiente a las ruinas de Teotihuacán, que es anterior a los aztecas por más de 1000 años y ahora es un sitio del Patrimonio Mundial de la UNESCO en el borde de la mancha urbana, mi guía, Alfredo Martínez, expresa su satisfacción de que en un rato más el lugar se llenará de gente. "Me gusta que sea así ", dice.

De pie en el inicio de la larga avenida de los muertos, con sus templos distantes como ceñudo volcanes en el horizonte, empiezo a apreciar el punto de vista de Martínez. Desde la cima de la Pirámide del Sol, que es más alto que un edificio de 20 plantas, la geometría gris de las ruinas tiene el poder de hacer pequeña a todas las cosas grandes y venerables. Son las corrientes de tropezar día -mexicanos, muchos de los cuales están vestidos con los colores vivos amados por sus antepasados - amarillo, turquesa, rojo, oro, rosa- que traen los monumentos a la vida. Los visitantes extranjeros son tan escasos que me detuve en seis ocasiones por los estudiantes, salir en excursiones, practicar su inglés. Se siente más como que me he unido a una peregrinación local que a un marcó de destino turístico.

De vuelta en la ciudad, camino por las calles laterales de Colonia Centro a Las Duelistas. Con sus 103 años, es una de los lugares más antiguos de la ciudad especializados en pulque, una savia de agave ligeramente fermentada que data de una historia profunda, pero ahora está experimentando un renacimiento. Espero entrar en una película de vaqueros: ancianos en mesas de madera en una atmosfera kitsch. Ni siquiera cerca. El lugar está lleno, sobre todo con los estudiantes gritando baladas de rock estallando de unas rocola de pantalla táctil. Murales de estilo grafiti cubren cada superficie disponible con imágenes fluorescentes de los mismos dioses y monstruos que se pueden ver en la magnífica cerámica o piedra tallada en el célebre Museo Nacional de Antropología. He pedido un tarro del pulque; es agrio, efervescente y un poco viscoso (no tanto en la temporada de lluvias), dándole un toque a su consistencia no muy diferente al champán. Es más popular, sin embargo, en curados: pulque mezclado con sabores que van desde el apio al mango y a la inesperada y sabrosa avena.

Mi investigación continúa en Los Insurgentes, una pulquería cuyo nombre significa más que la sola ubicación en la Avenida de los Insurgentes Sur. "Somos los insurgentes en la ciudad", dice un sonriente Christina Ramírez Juárez, el gerente. Los Insurgentes fue el primero de una nueva ola de lugares con pulque para ofrecer una alternativa a las grandes marcas comerciales, añadiendo un toque mexicano a la revolución de la cerveza artesanal. El pulque favorece inherentemente la producción local en pequeña escala. A veces se fermenta en tan poco tiempo como pueden ser 48 horas y después ya no sirve. "Este pulquería emergió de las personas que estaban íntimamente vinculados con el punk, con la resistencia - y, bueno, su idea de la resistencia fue un éxito", me dice Ramírez. A media tarde, el lugar tiene una tranquila, café - casa vibra como nuevos discípulos , como yo, dan sus primeros sorbos . Por la noche es una fiesta histórica de cuatro pisos en la Roma, una colonia que ha sido apodada "el SoHo de la Ciudad de México".

Me dirijo en metro hacia el sur, a la calma verde del campus de la Universidad Nacional Autónoma de México para reunirme con Ignacio Silva Cruz, que enseña el náhuatl, la lengua de los aztecas. La demanda de sus cursos nunca ha sido tan grande. "La gente quiere conectarse con sus raíces", dice Silva, lo que subraya por qué la capital mexicana está mirando sobre su hombro para buscar su futuro. " Ellos quieren saber de dónde venimos, cómo hemos llegado hasta aquí, lo que somos. "Pero el renacimiento prehispánico es también una especie de levantamiento, una forma de afirmar la identidad de la Ciudad de México en un mundo cada vez más globalizado. Y así, como el náhuatl se desvanece en las aldeas rurales, es encontrar una voz en la ciudad, y en el correo electrónico, Facebook , Twitter . "Estamos creando una nueva forma de hablar, pero esto también es parte de la evolución de una lengua ", dice Silva.

Cuando regreso al zócalo bajo la noche sin estrellas pero iluminada por luz artificial, la ciudad parece casi somnolienta donde parejas tranquilas toman sus paseos nocturnos. Y luego: tambores. Los latidos rebotan en los viejos muros de la iglesia y de Palacio Nacional; es imposible saber de dónde viene el ruido. Empiezo a caminar el perímetro de la plaza, mirando por las calles adyacentes, hasta que por fin veo una pequeña plaza con una estatua de aztecas mirando el águila con la serpiente en su pico. Una multitud se ha reunido. Acercándome, me doy cuenta de que están bailando. Son jóvenes, y chorreando de sudor. Llevan bandas rojas alrededor de la cintura y en el pelo, así como tobilleras con cascabeles llamados Codo de fraile -vainas de semillas - pero también llevan sudaderas o jeans o blusas con encaje que sus bisabuelos seguramente no aprobarían.

No lo hacen por dinero; esto no es "baile popular”. Es otra pequeña insurrección, otro acto de resistencia a cualquiera que quisiera creer que la mega ciudad moderna no puede permanecer fiel a sí misma, no puede ser también un lugar de libertad y alegría pura. Ellos están, simplemente, bailando en las calles.
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